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L’effondrement des récifs coralliens en Afrique

par Louise-Océane Delion, biologiste marin et créatrice de contenu scientifique pour Koraï

Les récifs coralliens disparaissent mondialement à un rythme alarmant à cause des activités humaines. Déjà 50 % des récifs coralliens ont disparu, et jusqu'à 90 % disparaîtront d'ici 50 ans si nous ne faisons rien pour y remédier.


L'Afrique est loin d'être épargnée par la disparition des récifs coralliens. Une étude récente* a montré que tous les récifs coralliens d'Afrique de l'Est risquent de s'effondrer : leur déclin sera tel que l'ensemble de l'écosystème sera fonctionnellement éteint, sans capacité de rétablissement ou d'adaptation aux conditions futures. Cela aura des effets considérables sur toute la biodiversité présente dans les récifs, mais aussi sur les populations humaines qui dépendent de ces écosystèmes pour leur protection, leurs moyens de subsistance et leur alimentation.


La mission de Koraï est de régénérer les écosystèmes marins africains, en commençant par les récifs coralliens de Madagascar. Alors que nous commençons à restaurer les récifs coralliens dans cette région, nous devons comprendre ce qui s'y passe. Plongez avec nous pour comprendre comment la science nous montre que les récifs coralliens sont sur le point de s'effondrer en Afrique et comment vous pouvez participer à la mission de Koraï pour restaurer les récifs coralliens en Afrique.


Où sommes-nous ?


Bien que moins célèbre que la Grande Barrière de Corail ou les Caraïbes, l'Océan Indien Occidental est l'une des plus grandes réserves de biodiversité marine.


Comme son nom l'indique, cette région est la partie ouest de l'océan Indien, qui englobe l'Afrique de l'Est. Les récifs coralliens sont répartis dans les eaux peu profondes de différents pays tels que la Tanzanie, le Kenya, le Mozambique, Madagascar*, les Seychelles, les Mascareignes et Delagoa, représentant une surface de 11 919 km2 et 5% des récifs coralliens mondiaux (la Grande Barrière de Corail quant à elle représente 10% des coraux dans le monde).


*Notre première pépinière de coraux Koraï est située dans le nord-ouest de Madagascar !


Dans les coulisses (scientifiques)


Comment les scientifiques mesurent-ils réellement la santé des récifs coralliens et déterminent-ils qu'ils sont en train de disparaître ? Nous lisons souvent de grands titres catastrophiques affirmant que les récifs coralliens sont condamnés à disparaître, mais peu d'entre nous comprennent la science qui se trouve derrière. Essayons d'aborder la question de manière simple.


La plupart du temps, la santé des récifs coralliens repose sur un indicateur clé : la surface de coraux vivants.

Facile. Mais trop simple.


Lorsqu'on parle de la santé des récifs coralliens, il est important de ne pas se concentrer uniquement sur les coraux eux-mêmes, car les récifs coralliens sont plus que de simples coraux : ce sont des écosystèmes. Les coraux constituent la base d'une communauté au sein de laquelle interagissent de nombreuses autres espèces : algues, poissons, invertébrés, tortues... Cette combinaison d'espèces rend l'écosystème riche et divers. Leur interaction détermine l'état de l'écosystème, certaines espèces en contrôlant d'autres à travers la compétition, la prédation ou même la symbiose.


Dans ce cas, il est important d'adopter un point de vue écosystémique pour mesurer la santé des récifs coralliens. Les scientifiques utilisent un référentiel développé par l'Union Internationale pour la Conservation de la Nature (UICN) qui utilise différents critères pour définir la santé de l'écosystème et, par conséquent, le niveau de menace auquel il est confronté.


Voici quelques critères qui peuvent être utilisés pour mesurer le degré de menace qui pèse sur les récifs coralliens :

  • Une réduction de la distribution géographique

La diminution de l'étendue d'un écosystème est une mesure directe des dommages qu'il subit. 10 % de la couverture connue des récifs coralliens est le seuil en dessous duquel le récif est considéré comme en danger. En dessous de 5 %, le récif corallien est proche de l'effondrement et ne peut se rétablir que difficilement.

  • Petite taille

Plus un écosystème est petit, plus il est vulnérable : une menace donnée (épisode de blanchiment, épisode de pollution...) affectera une plus grande proportion de l'étendue globale de l'écosystème.


Cependant, ces deux critères ne concernent que la taille de l'écosystème et ne prennent pas vraiment en compte le point de vue de l'écosystème. Mais il y en a d'autres :

  • Dégradation de la qualité des facteurs abiotiques (physiques)

L'un des facteurs les plus importants pour les récifs coralliens est la température de la surface de la mer. Une augmentation de la température de l'eau peut provoquer un stress thermique sur les coraux et entraîner des épisodes de blanchiment, où les algues avec lesquelles ils vivent en symbiose sont expulsées, entraînant la mort des coraux.


Le nombre d'épisodes de blanchiment et le nombre de semaines où la température de l'eau est supérieure à la moyenne peuvent être utilisés comme indicateurs pour déterminer le niveau de stress environnemental affectant les récifs coralliens.

  • Changements et perturbations chez d'autres espèces (facteurs biotiques)

Comme indiqué précédemment, un écosystème est composé de nombreuses espèces qui interagissent entre elles et ont donc un impact sur l'ensemble.


Une perturbation des interactions entre les espèces peut entraîner des changements dans un écosystème, jusqu'à ce que certains organismes deviennent trop abondants et commencent à menacer la santé globale du système.


Dans le cas des récifs coralliens, la mesure du ratio entre la surface couverte par les algues et le corail ou l'abondance des poissons herbivores peuvent être des indicateurs clés : un excès d'algues indique que l'écosystème passe d'un récif corallien diversifié à un banc d'algues moins riche.


Une fois les mesures effectuées pour chacun de ces critères, il est possible de suivre une grille et de catégoriser le niveau de vulnérabilité de l'écosystème : de préoccupation mineure à en danger critique d'extinction.


Les grandes menaces sur les coraux africains


En utilisant les critères ci-dessus et en les analysant, les scientifiques ont tiré une terrible conclusion : les récifs coralliens sont menacés d'effondrement dans toutes les régions de l'océan Indien occidental.


Au niveau mondial, de nombreuses menaces pèsent sur les récifs coralliens, qu'elles soient locales (pêche, pollution, maladies, cyclones) ou globales (réchauffement, acidification).


Dans cette région du monde, les scientifiques ont pu déterminer les deux principales pressions qui s'exercent sur les récifs coralliens : la surpêche et le changement climatique, chacune d'entre elles affectant chaque région différemment.


Par exemple, dans les îles comme Madagascar, les Comores, les Seychelles et les Mascareignes (île Maurice et Réunion), le réchauffement futur est la plus grande menace pour les récifs coralliens.


Avec le changement climatique, la température de l'eau de mer augmente, ce qui provoque un stress thermique et des épisodes de blanchiment, comme expliqué précédemment. Les dommages causés par le changement climatique ont déjà été observés : des données antérieures ont montré un déclin drastique des récifs coralliens depuis 1998 dans la région, et des événements de blanchiment massifs ont eu lieu en 2016.


Dans les régions continentales telles que la Tanzanie, le Kenya et le Mozambique, la surpêche est la principale menace. Le déclin des poissons, des herbivores et des piscivores, modifiera la dynamique de l'écosystème, provoquant un déséquilibre entre les coraux et les bancs d'algues, ce qui nuira à la santé de l'ensemble de l'écosystème.


L'effondrement des récifs nous affecte tous


" L'effondrement " semble plutôt apocalyptique... mais il est important de comprendre la profondeur de ce terme et de le distinguer du terme " déclin ".


Si les récifs coralliens sont en déclin, nous pouvons supposer qu'il s'agit de leur taille. En revanche, si les récifs coralliens s'effondrent, nous pouvons comprendre qu'il ne s'agit pas simplement des coraux eux-mêmes, mais de l'écosystème dans son ensemble.


Si les coraux disparaissent, toutes les espèces vivant dans le système qu'ils créent seront affectées. Comme les récifs coralliens servent de nurseries, de refuges et de zones d'alimentation et qu'ils abritent environ 25 % de la vie marine, on peut facilement imaginer le nombre d'espèces qui seront également concernées. L'effondrement des récifs coralliens implique l'effondrement de la plupart des organismes marins.


Et il ne s'agit pas seulement de la disparition d'espèces, mais aussi du potentiel d'adaptation, de rétablissement et de résilience de l'écosystème qui est altéré, ce qui le condamnerait à jamais.


Nous aussi, nous serons affectés. N'oublions pas que nous, les humains, dépendons des récifs coralliens pour de nombreuses raisons : ils protègent nos côtes de l'érosion et des tempêtes, ils nous fournissent de la nourriture et soutiennent les activités d'écotourisme. Ils sont essentiels à nos moyens de subsistance et à notre mode de vie sur cette planète. Si les récifs coralliens s'effondrent, les sociétés humaines seront elles aussi gravement touchées.


Que faire ?


La conclusion de cette étude scientifique est plutôt sinistre. Si les tendances actuelles du changement climatique et des efforts de pêche se maintiennent, tous les récifs coralliens de l'océan Indien occidental s'effondreront dans 50 ans.


Mais alors, que faire ? Que faisons-nous de ces informations ? On ferme notre ordinateur, on continue notre vie et on attend que la catastrophe se produise ? Ou on réalise que nous avons la responsabilité et la possibilité de faire quelque chose pour limiter les dégâts ?


Il y aura des dégâts, oui. Mais jusqu'à quel point ? Notre objectif n'est pas d'atténuer le sentiment d'urgence, mais plutôt de l'utiliser comme un signal d'alarme pour encourager tous les efforts visant à sauver ce qui peut l'être.


De nombreux outils sont à notre disposition pour tenter de " redresser " la situation. La réduction de nos émissions de CO2 pour limiter le changement climatique et l'application d'une meilleure gestion des pratiques de pêche constituent la première étape. La conception et la mise en œuvre d'aires marines protégées pour créer des refuges de biodiversité et permettre à la vie marine de se reproduire, d'évoluer et de s'adapter avec un impact limité de l'homme est également une étape nécessaire.


Ensuite, nous pouvons contribuer à renforcer les récifs coralliens par la restauration. Nous pouvons contribuer à la régénération des récifs coralliens déjà endommagés tout en les aidant à s'adapter aux conditions futures de l'océan en menant des efforts de restauration de manière à résister au changement climatique (par exemple en sélectionnant de meilleurs individus, plus résistants aux hautes températures...).


Bien que la situation puisse sembler terrifiante et alarmante, nous devons également réaliser qu'en 50 ans, beaucoup de choses peuvent être faites, en particulier si les ressources appropriées et suffisantes sont déployées. Des exemples de restauration de récifs coralliens réussis dans le monde entier nous montrent que tout n'est pas perdu et que si nous agissons maintenant, nous pouvons sauver les récifs. C'est la raison d'être de Koraï : contribuer à la restauration des écosystèmes marins en Afrique, en commençant par les récifs coralliens de Madagascar ; et nous avons besoin de vous pour nous accompagner dans notre mission.



*Lire l’étude en entier (anglais) :

OBURA, David; et al. Vulnerability to collapse of coral reef ecosystems in the Western Indian Ocean. Nature Sustainability, 2022, vol. 5, no 2, p. 104-113.


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